Carlos Gardel - his music

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Gardel's interest in music came at a very early age when he would tell his mother Bertha that his life was in music. His mother strongly discouraged his attitude, reminding him that one cannot make a living from music. But Gardel persisted. As a teenager, he would make pocket money in singing serenades by the windows of the houses in his Abasto district. He would help around at various theatres, intently listening to each musical performance. By the time Gardel was 18 years old, he was already singing in a bar and was well-known in his "barrio" for his unique voice and singing ability.

In Carlos Gardel and José Razzano in 1917 1911, Charles Gardes (before he changed his name in 1912) met José Razzano. They would sing at various clubs and private parties. For a while, they toured the province of Buenos Aires as a duet, trio and quartet with Francisco Martino and Saúl Salinas without success. This would change after debuting as a duet Gardel-Razzano in the luxurious Armenonville club in December of 1913, where they signed their first singing contract for 70 pesos per day each (equivalent to $US28). This first performance would set Gardel on his way to stardom. On Jan. 8, 1914, the duet performed for the first time in a theatre production in the Teatro Nacional, thus starting their theatrical career. From 1911-1917, Gardel exclusively interpreted Argentinean folklore music such as Zamba, Chacarera, Queca Tonada and others. Many of these songs, from 1913-1925, were in duet with Razzano. In the begining of 1913, he signed his first recording contract (with La Casa Enrique Lepage, Casel y Cía, y José Tagini) and realized his first recordings on the acoustic system for the Columbia seal (end of 1912). Of the 15 themes registered, the first two were: Sos mi tirador plateado, master no. 56748, (Style) and Yo se hacer, master no. 56749, (Cifra). From 1913-1916, Gardel made no recordings, taking the time to tune his skills for the future. And what a future it would be!

Gardel with Jose Razzano and Jose Ricardo in a debut in the theater EsmeraldasGardel's first tango was "Mi Noche Triste" (My Melancholy Night) sung during the month of April 1917 at the theater Esmeralda (or theater Colon, as some historians would insist) in Buenos Aires. On his 1917 tour in  Montevideo in a smoky cabaret, he heard the notes from tango "Lita" with lyrics by Pascual Contursi.  Gardel was so taken by this tango that he almost immediately adopted it but as Mi Noche Triste. This tango sold a remarkable 100.000 copies and almost overnight Gardel became the voice who would bring tango to the World.

The years 1918-1923 were the most successful times for duet Gardel-Razzano. After Razzano quit the duet in 1925, (due to a throat malady), Gardel would continue solo starting with a successful tour of Spain at the end of 1923. From then on, Gardel would concentrate on the Tango, scoring hit after hit. He would triumph in Europe and New York, via the radio, film and his records.

On March 20, 1935, in New York, Gardel recorded his last song, Guitarra Mía, with the guitars of Aguilar, Barbieri and Riverol. On June 23, 1935, in Bogotá, Colombia, on the radio station "La Voz de la Víctor" Gardel sings to the public and the world for the last time with the tango Tomo y obligo. Curiously, this was also the first tangoCarlos Gardel - Tierrita (Tango) - Master 1569-1 / Disc 18083 - Dec. 14, 1923 that Gardel composed. On that ocassion, he also sang: "Sus ojos se cerraron" (Her eyes closed shut). He made a funerary emphasis when in that song he asked "why that sinister face of destiny" (por qué esa mueca siniestra de la suerte).

The next Tango which he was going to record but his untimely death stopped him was Recordando. Perhaps the tango that best describes his personality is Milonga del 900. After changing his name from the French Gardes to Gardel in 1912, he took the occasion to sing the tango Margot about a woman who changed her name from Margarita. Gardel's real popularity stems from the fact that he was the heart, the soul and the voice of the masses of Buenos Aires and the "arrabales" (suburbs), borrowing extensively from the Lunfardo slang. 

In his repertory, Gardel interpreted 26 music styles in four languages: Spanish, French, Italian and English. From about 1912-1935, Gardel recorded no less than: 514 tangos; 25 estilos; 42 waltzes, 25 Argentinean folk songs; 5 cifras, 5 milongas; 1 serenata; 5 tonadas; 3 fados; 12 shimmys; 1 pasillo colombiano; 11 zambas; 1 triste; 1 camel trot; 1 vidalita; 7 fox-trots; 1 Russian balad; 5 pasodobles; 2 chacareras; 1 jota; 2 gatos; 5 rancheras; 1 triunfo; 2 rumbas; 5 French songs; 1 Napolitan song; 1 tango in English. To this, we should add:  4 estilos; 2 songs and 1 waltz, accompanying himself, in 1913, and the themes he recorded in duet with José Razzano. Miguel Angel Morena, Gardel's biographer, states that Gardel recorded 800 separate songs. From the most accurate accounting to date, Gardel produced a total  of 1443 recordings, including unpublished (discarded) versions. For comparison, Bing Crosby's career, 3 times as long as Gardel's saw him record about 1600 numbers. In 1990 and 2001, 43 of the unpublished songs were released on two Gardel Inedito (Gardel unpublished) CDs by EMI Odeon. You can view the list of Gardel 971 published song versions on this site by clicking here.

Gardel and Razzano in Cordoba - 1923

Gardel interpreted the words of the most famous lyricists of his time: Enrique Cadicamo, Pascual Contursi, Enrique Delfino, Enrique Santos Discépolo, Celedonio Flores, Francisco Garcia Jiménez, Homero Manzi and his best friend Alfredo Le Pera. José Francisco Razzano accompanied Gardel in singing duet and as guitarist from 1911 to 1925.

It is to be noted that of the six guitarists who worked with Gardel, none of them arrived at the Biblical 70 years of age. Two of them, Guillermo Desiderio Barbieri (39) and Ángel Domingo Riverol (43), died with Gardel in Medellin in 1935. José (Negro) Ricardo, (who split up with Gardel in 1929), died on May 2,1937 in a passenger ship "Massilia" disaster at sea at the age of 49 (note that Gardel uneventfully travelled on the same ship various times - such is the destiny). José Maria Aguilar, after the Medellin disaster, never fully recovered the use of his hands and eyes. On Dec. 21, 1951, at the age of 60, coming out of a pool hall, he was run over by a car. Domingo Julio Vivas continued working as a guitarist until 1952, when he died as a result of a post-operative complication. He was 57. Horacio Pettorossi lived the longest. He died in Mar del Plata on Christmas day of 1960 at age 64. With his death, there was no-one left who had performed with Gardel live since Razzano had passed away earlier that year. You can read more about Gardel's guitarists here.

An excellent history of Tango which includes audio biography of Gardel was produced by CBC Radio, Canada, in 1997. Listen to it by clicking here. It is worth mentioning that after Gardel, Charlo (Carlos José Pérez), was probably the best tango singer in Argentina, yet no-one ever managed to eclipse the star of tango-song that was and is Carlos Gardel.

Even to this day, Gardel is still one of the most popular singers in Argentina, with his songs making about $300.000/year for the copyright owners. That does not include distribution rights to the rest of the world. It might interest you to know that upon Gardel's death, his mother Berthe inherited all of his music. After her death, she in turn willed everything to Armando Defino. There is a strong suspicion that due to coercion and pressure on Defino, in 1943 José Razzano was able to buy the rights to of Gardel's recordings for meagre 30.000 pesos. Needless to say, Razzano and his heirs have profited quite well from Gardel's popularity and will have done so for a total of 70 years, until Dec. 21, 2006, the year that the author's rights expire in Argentina. Uruguay, on the other hand, has already declared Gardel's music to be in public domain.

El Diario Crítica, 12 de enero de 1914

ARMENONVILLE RESTAURANT. Diner et souper concert todas las noches. Con en concurso del dúo Adamis, La Trianita en sus bailes españoles, y aplaudidos cantores nacionales Carlos Gardel y José Razzano. Orquesta típica dirigida por Roberto Firpo.


After their rupture as a duet in 1925, Gardel and Razzano reunited 
only once more on  Dec. 31, 1929 to record "Claveles Mendocinos
and "Serrana Impía".

De su canto, Gardel dijo lo siguente:

"Después todos saben lo sucedido. Insistí y siempre de acuerdo conGardel's first performance in Paris was on September 30, 1928 Theatre Femina on the Champs Elysees, in a benefit concert for the victims of the Guadeloupe catastrophe mi temperamento y mis facultades, seguí cantando, y siempre tratando de superarme. Nunca me salí de la ruta que me marcaba mi temperamento y esto creo que fue uno de los factores que determinaron mis éxitos. Ahora he observado que algunos cantores tratan de hacer lo contrario. A mi juicio cometen una terrible equivocación. Hay algunos que cantan, no por satisfacer un sentimiento ya innato en el artista, sino buscando crearse una aureola de popularidad que podrían encontrarla mas fácil en otro ambiente. Otros hay que teniendo algunas facultades se obstinan en cantar fuera de su textura, y ello acarrea graves daños. Son cantores que desaparecen pronto puesto que se basan en cosas ficticias. Pero además de todo esto, insisto en lo que se refiere a estilo propio, que es lo que acredita personalidad, y sin lo cual no creo que sea posible pensar seriamente en un futuro brillante ".

Carlos Gardel, marzo de 1933

Carlos Gardel en una entrevista para:
Diario Noticias Gráficas, del 21 de septiembre de 1933

¿Qué es el tango?

En esa época no se cantaban, casi, los tangos. Eran estilos y tonadas criollas. 

Vino después la canción del tango, sentimental o traviesa, arrabalera y pintoresca, con penas de ausencia, amores contrariados, puñaladas de guapo y llantos de niña engañada. Florecieron los poetas de las humildades porteñas y en cada barrio se oyó un bandoneón modulando tangos con motivos de las canciones venidas de todos los puertos. 

En el mismo crisol de razas que fundió al porteño, encontró su forma el tango-canción, penas de muchacho de aqui, que el viento llevó a traves de los mares para emocionar a inquietas muchachas de París o encantar a blondas millonarias anglosajonas. 

No basta con tener la voz más melodiosa para entonar un tango. No. Hay que sentirlo, además. Hay que vivir su espiritu. 

Yo lo vivo, lo siento en la mirada dulce de una bella y empaquetada mujer que me ve pasar veloz en mi "voiturette"; sé que soy el tango cuando al salir del hipódromo me siguen con la vista los muchachos de la popular; no me engaño cuando el sastre se esmera por hacerme su mejor traje o la vendedora me busca entre todas, la corbata más linda. Sé que el homenaje es al tango. Yo soy para ellos el tango. Y me gusta, porque así soy más criollo. Aún cuando entono una dulce canción francesa, aún cuando la gente me escucha las bellas notas de "Parlez moi D'Amour", yo sé que soy el cantor de tangos que se presta para otras canciones.

Reportaje de la revista Antena, 18 de marzo de 1933:
¿Cuándo usted comenzó a cantar, no tuvo en cuenta ninguna escuela?

- Sin pretensiones de ser nada extraordinario, creo que nací cantor. Desde muy chico me interesaba cantar y durante mucho tiempo, cosa que puede comprobarse en cualquier instante, fui cantor de mis amigos. YaGardel in Paris - 1928 un poco más grande, comencé a frecuentar teatros, siendo de mi preferencia el género lírico. Me entusiasmaba escuchar a los cantantes de esa época, y yo, cosa de muchacho, soñaba con llegar a ser como ellos algún día. Esto no hay duda que influyó mucho en mí, pero como es lógico no podía aceptar la influencia de un gran artista lírico para cantar tangos. Esos fueron mis primeros conocimientos artísticos y fue así como conseguí obtener aquella voz blanca con la que me dí a conocer. Insistí y siempre de acuerdo con mi temperamento y mis facultades, seguí cantando y siempre tratando de superarme. Nunca me salí de la ruta que marcaba mi temperamento, y esto creo fue uno de los factores que determinaron mis éxitos.

Revista Cinegramas, Madrid, 20 de mayo de 1029:
¿Sabe música?

- No... Mis canciones son todas de oído. Las aprendo de memoria. Ensayo mucho para no olvidarme, aunque tengo una excelente memoria. he cantado más de dos mil cosas... Mis canciones son del pueblo. Pongo en ellas el alma de mi Argentina... Son folklore vivo, ¿no?

Mensajero Paramount, Nueva York, febrero de 1935

¿Cómo compone sus tangos?
Con harta frecuencia se me pregunta cómo me arreglo o qué rutina sigo para componer tangos, y en verdad que mi primer deseo es esquivar la pregunta, pues temo desilusionar al curioso, ya que muchos creen que para escribir tangos es preciso sentirse en ánimo de juerga o de llanto.

¿Dónde hallan los compositores su inspiración?
Si yo fuera capaz de contestar a esta pregunta, todo el mundo podría originar canciones. No se puede contestar categóricamente a esta pregunta, pues hay múltiples factores que se alían en la creación de la inspiración.

¿Cómo nacen las canciones de sus películas?
Lo primero que hago es compenetrarme bien de la situación, de los motivos que impulsan a la acción; de ello deduzco el grado de sentimiento o de alegría que debe inspirar la canción, y sin pensar en palabras empiezo a tararear hasta que doy con la melodía apropiada para la ocasión. Entonces llamo a mi simpático amigo Alfredo Le Pera, el autor de todas mis películas, y con su ayuda y la del pianista, poco a poco empiezo a componer; a veces ello nos toma una hora, dos... y en algunas ocasiones la falta de inspiración nos obliga a suspender el esfuerzo para reanudarlo al día siguiente.
No cabe duda que yo tengo una ventaja sobre los otros compositores en vista de que yo compongo las cansiones para mí, pues los otros lo hacen para Bing Crosby, José Mojica, Ramón Novarro, etc... Es evidente que la tarea de ellos tiene que ser más difícil que la mía.

Reportaje Cancionero, Montevideo, noviembre de 1931
¿Cuál es el porvenir del tango?

Lo veo promisorio. En lo referente al cantado creo que no desaparecerá, y apareciendo temas nuevos y letras acertadas debe tener cada vez más firme éxito.

De su voz dijo Eduardo Bonessi, su profesor de canto:

"Era de una calidad extraordinaria y de un timbre maravilloso. Jamás desafinaba. En cuanto a su tesitura, alcanzaba a dos octavas que manejaba a plena satisfacción. Poseía un temperamento expresivo al máximo y estaba dotado naturalmente de un instrumento en su garganta. Un instrumento que luego perfeccionó y supo conservar. No derrochaba su voz, como muchos suponen. Tenía una laringe completamente sana y ésa fue una de las razones por las cuales le resultaba fácil pasar de los graves a los agudos. Era estudioso y responsable. Sabíase único en su género y cuidaba su voz. Consciente de que la voz también se conserva cuidando el físico, hacía gimnasia diariamente durante una hora o más. De acuerdo a la voz que tenía y al modo de emplearla, si Gardel hubiese llegado a vivir cien años, hubiera seguido cantando igual".

Casa Tangini, Carlos Gardel 1913

In 1913, Casa Tangini produced albums of various artists including Gardel, naming him: Carlos Gardel, Tenor.
Gardel's music on 4 records consisted of Argentine folklore songs and included:
1. T 594: La mañanita, Me dejaste
2. T 595: Mi madre querida, Es en vano
3. T 637: Pobre flor, La mariposa
4. T 638: Brisas de la tarde, El almohadón

From an ad in Fray Mocho review, 1913
From the book: Carlos Gardel, el resplandor y la sombra, by Carlos Zinelli, Editorial Corregidor 1991
Above scan send by David Fernández Martín

Guitars that belonged to Gardel and Razzano These guitars belonged to
Carlos Gardel and José Razzano.
The one on the right with a star 
enclosed hole belonged to Gardel.
These guitars were a gift
from the Casa Bréyer
 in Buenos Aires.
This piano store functions 
to this day.

Museum Collection 

According to SADAIC, Sociedad Argentina de Autores y Compositores (Argentine Society of Authors and Composers), here is what the argentine law no. 11.723 says about the authors rights in Argentina:

According to the law no. 11.723, authors rights are protected for 70 years after author's death. The music of Gardel and Le Pera revert to public domain on Dec. 31, 2006 (since both died in the same accident).

For more information, visit SADAIC's site at:

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Last update: January 04, 2012

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Carlos Gardel: "Organito de la tarde" (MIDI)
QuickTime Plug-in
Letra de José González Castillo
Musica de Cátulo Castillo
Compuesto en 1924 (la musica) y en 1925 la letra
Grabado por Carlos Gardel en 1925